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Conocer el origen de los nombres de las estrellas

febrero 14, 2021

Antares, Procyon, Sirio: estos nombres de estrellas probablemente signifiquen algo para ti. ¿De dónde vienen estos nombres? ¿Cómo nombran los astrónomos a los millones de estrellas visibles en la esfera celeste?

Nombres heredados de la antigüedad

El astrónomo moderno, con su telescopio y otros sofisticados aparatos, no es el primero ni el último en interesarse por las estrellas. Ya en la antigüedad, los pastores y agricultores de Mesopotamia escudriñaban el cielo en busca de inspiración divina, o simplemente para encontrar su camino a través del tiempo y el espacio.

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Sin dispositivos, sólo tenían sus ojos para observar la esfera celestial. Como resultado, sólo se nombraron las estrellas más brillantes, y por lo tanto más visibles. Sin embargo, los mesopotámicos tenían un conocimiento muy desarrollado de las estrellas y los asteriscos, hasta el punto de identificar más de una docena de constelaciones (estrellas cercanas que forman figuras) conocidas hasta hoy como los signos del zodíaco.

Estrellas nombradas por los árabes, egipcios y griegos

Después de los mesopotámicos, los egipcios y los griegos también nombraron constelaciones y estrellas observables en sus regiones. Sus observaciones identificaron la posición de famosas estrellas como Aldebarán, la estrella que sigue a las Pléyades, así como Sirio, Deneb Kaitos, Denebola, Procyon y Antares.

Los griegos conservaron la mayoría de los nombres árabes de las estrellas, pero nombraron las constelaciones a su manera. Así, las constelaciones del hemisferio norte, como Pegaso, Perseo, Andrómeda, Cefeo, la Ballena y Casiopea son todavía conocidas hoy en día por sus nombres griegos.

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¿Cómo nombramos a los miles de millones de estrellas en la esfera celestial?

Nombres de estrellas en la era de los catálogos

Desde la invención del telescopio, se han descubierto millones de otras estrellas. Los astrónomos se han dado cuenta de la importancia de establecer un catálogo de estrellas para observarlas y estudiarlas mejor científicamente. El astrónomo alemán Bayer fue el primero en crear tal catálogo, en el que designó las estrellas utilizando el alfabeto griego, asociado al nombre de la constelación en la que se encuentran. La estrella más notable de una constelación hereda la letra, seguida de la menos brillante () y así sucesivamente.

Los catálogos se vuelven más precisos a medida que los astrónomos se ponen de acuerdo en cómo localizar las estrellas en la esfera celeste. Hoy en día, hay cientos de catálogos de estrellas que contienen hasta 15 millones de estrellas, una nimiedad comparada con los 200.000 millones de estrellas de la Vía Láctea.

Entre los más famosos se encuentran el Catálogo de Índices, el Nuevo Catálogo General (NGC), el Messier y el Catálogo de Bonn (BD). El mismo objeto celestial puede tener, por lo tanto, dos nombres diferentes. Vega de la Lyre se llama, por ejemplo, HD 172167 en el catálogo de Henry Drapper y Lyr en el catálogo de Bayer.

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Nombrar una estrella, ¿en serio?

En los últimos años, empresas de todo el mundo han ofrecido a los individuos la oportunidad de ponerle su nombre a una estrella, a un precio que varía mucho según el operador. Estas entidades se comprometen a registrar el nuevo nombre de la estrella en cuestión en la Oficina de Derechos de Autor de los Estados Unidos (o de la Unión Europea). Estos nombres no son reconocidos por ningún organismo oficial.

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